birmaga.ru
добавить свой файл

1
ДЕМОН

Глава 1
Англия. Оксфордшир. Оксфордский университет. 1 неделя сентября. 4 день. 1885 год.
Огромную доску в два человеческих роста украшали выведенные аккуратным почерком символы вперемешку с химическими формулами. По широкой кафедре, ведя мелом длинную линию, подчеркивая важное, шествовал преподаватель. Запомнив весь материал наизусть за годы практики, он обращал свой взгляд на присутствующих студентов.

- …таким образом, - громким, заполняющим всю аудиторию голосом, продолжил мужчина, – сочетание символа и алхимической смеси сможет создать барьер, способный остановить демона низшего и даже среднего класса.

- Профессор Хэммет, неужели изучать подобное столь необходимо? – речь прервал один из студентов на последней скамье, обращавший больше внимания на привлекательную молодую эльфийку спереди, чем на доску. – Большую часть реагентов все равно нигде не найти…

Отложив мел, преподаватель поднял взгляд наверх.

- Напротив, - его узкие губы слегка тронула улыбка, – сейчас, благодаря развитию химии, как науки, можно получить почти все компоненты на дому.

- Да, но только в городе… Неужели в нем нас не смогут защитить от демонов?

Подойдя к столу, профессор оперся на него рукой, с энтузиазмом втягиваясь в дискуссию:

- И здесь я с вами поспорю. Не хочу ставить под сомнение способности наших… кхм… крестоносцев, что доблестно защищают нас от разной нечисти, но в случае большого нашествия даже такая могущественная организация не в силах спасти всех. Однако! – прежде чем особо впечатлительные студенты успели испугаться, Хэммет поднял указательный палец вверх. – Даже самый последний констебль проходит курс теоретической демонологии, как и мы с вами. Как и те, кто связал с химией всю свою жизнь. Правда, все зависит от того, как они запомнили пройденное…. кхм… - кашлянув в кулак, сглаживая неловкость, он продолжил: – Суть в том, что города действительно более чем подготовлены к вторжениям. И, хоть я и не знаю, куда занесет вас жизнь, не приведи небеса вам столкнуться с демонами… но в этом случае эти знания помогут вам остаться в живых.


Произнесенная речь убедила студента в том, что курс можно спокойно пропустить мимо ушей, поэтому он продолжил любоваться светлыми локонами эльфийки. Профессор сразу подметил, с кем будет вести доооолгую беседу по окончанию семестра…

- Профессор, - в разговор вклинилась студентка на второй скамье, – говорят, вы своими глазами видели Семнадцатое нашествие…

- Не только видел, мисс Кейси, - усмехнулся Хэммет. – Пережил!

Фраза прозвучала не без гордости.

Эту студентку он знал через коллегу, который знал другого коллегу. Вполне способная, успела себя зарекомендовать, известна четверти корпуса Оксфорда уж точно. Почему тогда с чужих слов? Просто никакого участия в общественной деятельности университета профессор не принимал, и принимать принципиально не желал.

- И вам в этом помогла теоретическая демонология?

- Несомненно, - совершенно честно ответил профессор. – Но об этом я расскажу в другой раз… А сейчас вернемся к лекции. Новый параграф: «Низшие демоны». Подзаголовок: «Как вести себя в случае нападения».
Лекция закончилась ближе к вечеру. В свои тридцать пять профессор вполне мог себе позволить работать и с дюжиной групп, но в Оксфорде просто не было столько учеников, а уже имеющихся распределяли к разным преподавателям.

Открыв большое окно аудитории, выходящее на уютный двор университета с аккуратным газоном, Хэммет закурил сигару. Из всех возможных роскошей преподаватель демонологии оказался падок только на эту. Причем, приобретал далеко недешевую марку, вызывая смех старших должностей учебного заведения, которых удивляли его приоритеты.

Спичка зажглась в опытных руках только со второго раза. Дурной знак…

- Ах, вот вы где… - раздался позади голос другого профессора, того, кто заведовал кафедрой. – Я же говорил, что он еще здесь.

- Профессор Гамильтон? – Хэммет обернулся, но тушить сигару не спешил.

Рядом с седовласым, худым, как трость, начальством с пышными усами стоял гость, которого можно охарактеризовать, как «уважаемый, но лично лучше не встречаться». Ростом под два метра, широкоплечий, без единого волоска на голове и лице. Черный мундир с погонами сержанта украшала эмблема в виде белого креста на груди. Бычья шея плохо сочеталась с аристократическим подбородком и чуть поджатыми губами. Но положение исправляли мужественные скулы, между которыми находился слегка заостренный нос средних размеров. А под высоким лбом прятались глубоко посаженные глаза цвета меди.


- Прошу прощения, что отвлекаю, но этот джентельмен… - начал было Гамильтон.

- Сэр Уильям, - гость убрал руки за спину, выпрямившись по всем правилам военной выучки.

- Да, сэр Уильям… - поспешно поправился профессор, пригладив правый густой ус. – Ему нужно ваше содействие по одному важному вопросу. Оставлю вас наедине.

Плохо скрывая спешку, пожилой мужчина вынырнул из кабинета, словно боялся оказаться соучастником чего-то неприятного.

- Чем я могу вам помочь? – Хэммет потушил сигару в пепельнице, и подошел ближе к гостю.

Без лишних слов тот достал маленькое помятое письмо. Скептически оценив почтовые навыки гостя, профессор достал из нагрудного кармана своего повседневного коричневого сюртука пенсне.

Красная печать также имела символ креста. Геральдику нужно соблюдать.

- По приказу главнокомандующего силами рыцарского ордена Крестоносцев сэра Джеймса Ноттингемского, профессору Михаилу Хэммету, преподавателю Оксфордского Университета кафедры Демонологии, Магии и существ неантропологического происхождения, явиться в город Шербур, провинции Нормандия, государства Франция, для консультации, - Хэммет зачитал вслух написанное каллиграфическим подчерком письмо. – Консультации?

Ситуация просто поражала… Сам главнокомандующий отправил личную просьбу. Оформленную, как это свойственно у крестоносцев, как приказ. Потому что каждый знал, какие последствия может устроить организация объединенных рыцарских орденов тем, кто откажет.

- Мы столкнулись со странной формой порчи, - коротко объяснил сэр Уильям.

- Но… постойте, - профессор смущенно улыбнулся под суровым взглядом сержанта. – Разве я преподаю что-то, чего нет в ваших библиотеках? Ваши же монахи предоставляли университету бесценные книги, по которым и удалось составить программу, что преподается уже больше века…

- Я не обязан отвечать на эти вопросы. Моим приказом было доставить послание.

- Странно… почему это приказали сделать сержанту… - озадаченно глядя на письмо, пробурчал Михаил.

Крестоносец слегка прищурился, но обошелся без резкостей:

- Вторая часть приказа состояла в том, что я любой ценой должен доставить вас на корабль, что отплывает через три часа по Темзе.

- Оу… - профессор сразу уяснил для себя всю ситуацию. – Тогда, если позволите, я забегу к себе домой, соберу вещи и…

- Не берите с собой много вещей. Во Франции вы пробудете не больше двух часов. После чего вас отвезут обратно. Жду вас на пирсе в назначенное время. Корабль найдете сами. У ордена здесь лишь одно судно.
Франция. Западная Нормандия. Шербур. 1 неделя сентября. 6 день. 1885 год.
После Темзы корабль ордена попал в Северное море, двигаясь через проливы Па-Де-Кале и Ла-Манш. Весь путь прошел спокойно, без происшествий. Если не считать того, что присутствующий отряд крестоносцев косо смотрел на профессора. То ли им не нравилось, что вся цель поездки заключалась в доставке неважной, по их мнению, фигуры к месту назначения. То ли просто было не по душе присутствие гражданского на военном судне...

Хотя, его сложно назвать военным. Небольшого размера клипер, неоснащенный даже парой пушек. Конечно, имелся арсенал в трюме, но это не считается.

В общем и целом, разведывательный корабль. Паровой двигатель не использовался из тех соображений, что его поломка может дорого обойтись. Зато с магом стихии Ветра судно двигалось без перерыва, не боясь внезапного штиля. И гораздо быстрее, чем могла обеспечить любая современная машина. Что, конечно, временно. Эта работа все менее и менее почетна для того, кто обучался почти все детство и юность в Китае, чтобы овладеть своими способностями… Но прогресс уже не остановить, хотя, некоторые все еще пытаются.

- Удивительно, что вы не страдает морской болезнью…

Хэммет встал с постели рано утром, чтобы подышать свежим воздухом и полюбоваться видом. Но последнего не получилось - густой туман застилал все вокруг.


- Я не первый раз путешествую. Раньше, да, приходилось нелегко, - обернувшись к подошедшему сэру Уильяму, Михаил пригладил растрепавшиеся от ветра густые, хоть и короткие, пепельно-светлые волосы.

Несмотря на прохладу и высокую влажность, профессор не боялся простудиться, предусмотрительно захватив с собой черный сак, а привычный цилиндр сменил на котелок.

- Это не комплимент, - пожал широкими плечами воин. – Обычно с гражданскими всегда больше возни…

Он уже облачился в боевое обмундирование. Белый пластинчатый нагрудник с красным крестом, железные перчатки, а также обитые металлом сапоги. С изобретением огнестрельного оружия и пушек ордену, как организации, которая не только борется с нечистью и демонами, но и выполняет миротворческие миссии, нужно было что-то придумать. И нашелся вот такой компромисс между ставшими историей тяжелыми доспехами и их отсутствием вообще. Гномы за огромную плату поделились парой секретов изготовлениями стали, а уже эльфы с магами помогли ее улучшить. Выжали из идеи все, что можно, создав достаточно компактную, пусть и дорогую броню.

- Я и думать не смел, - мягко парировал Хэммет.

Как и многие другие воины ордена, сэр Уильям был заносчив и не слишком приветлив. В их кодексе данный раздел прописан весьма нечетко. Поэтому, будучи старшим по званию здесь, на корабле, он вполне мог позволить себе говорить и не такое.

Тем более, его грозный вид сразу отбивал желание ссориться. За спиной крестоносца в ножнах висел тяжелый двуручный меч. По сравнению с этим револьвер на поясе не производил вообще никакого впечатления. Такой убийственной махине нужно просто подойти на расстояние острия клинка, и все будет кончено в мгновение ока.

- Вы кое-что должны знать, - не найдя, что еще ответить на слова профессора, мужчина сменил тему. - Я не уполномочен говорить подобное, но ответственность за вашу жизнь лежит на мне. В городе объявлено военное положение, идет эвакуация. Поэтому…


Солдаты упоминали, что нашествие началось в сельской местности, а теперь, значит, захлестнуло город. Воспоминания на секунду захватили профессора, но сейчас не время было им предаваться.

- Я вас понял, - как можно тактичнее перебил его Хэммет. – От меня не будет неприятностей.

Удовлетворенный ответом, крестоносец кивнул и отправился к рулевому. Крики чаек говорили о том, что они уже приближались к берегу Франции.

Через полчаса туман рассеялся, и порт Шербура показался во всей красе. Ужасающей, стоит признать…

Над городом то тут, то там взвивались вверх столбы черного дыма. Постепенно и до корабля дошла удушливая гарь. Кроме того несло горелой плотью.

Михаил на всякий случай проверил наличие револьвера в нагрудном кармане. Путешествия без него никогда не обходились. Хотя, как говорили многие, стрелял профессор довольно паршиво… Тем не менее, оставалось хоть какое-то чувство защищенности. Особенно перед предстоящим.

По мере приближения вонь стала настолько невыносимой, что не только Хэммет, но и матросы с солдатами закрывали рот и нос. Ветер, по несчастливому стечению обстоятельств, дул как раз в их сторону. А маг воздуха ничего не собирался с этим делать, притворяясь, что занимается подачей ветра в паруса.

Стоило кораблю пристать к берегу, как сэр Уильям тут же велел Михаилу идти следом. Тот только успел захватить шляпу. Саквояж же со скромными пожитками остался в каюте.

Шербур показывал военное положение во всей красе. Толпы людей стояли в очереди на отплывающие из порта корабли. На улицах постоянно встречались вооруженные патрули крестоносцев, пресекающие панику и мародерство.

Последнее же им самим было несвойственно, в отличие от регулярных армий. Жалованье даже рядовому платили весьма неплохое, к тому существовал свод строгих правил, которого следовало придерживаться. Не поворуешь. Иначе, как минимум, увольнение с позором и лишением всех привилегий.

Перед шедшим впереди сэром Уильямом остальные солдаты расступались и отдавали честь. Броня у каждого один в один, никаких бород и длинных волос, разве что кто-то носил усы. К тому же голову им покрывать не требовалось, кроме, разве что, каких-нибудь особых торжеств. После изобретения более мощного патрона для огнестрельного оружия, шлемы канули в лету, потому что не спасали от черепно-мозговых травм, часто несовместимых с жизнью. А демонам же на него изначально было наплевать. Металлический головной убор становился либо кастрюлей для приготовления жаркого, либо улетал вместе с оторванной головой внутри.

- Простите, сэр Уильям, а нам обязательно идти так далеко? – через десять минут ходьбы осторожно поинтересовался Хэммет.

За короткую прогулку впечатлений накопилось столько, что хватит на целую историческую книгу. Повсюду раздавались редкие всполохи выстрелов. Гражданские эльфы, которые и являлись основным населением Франции и Италии, подвергались тщательным обыскам без выяснения причин. Крестоносцы искали следы демонической порчи, не иначе.

Местную полицию и прочую власть упразднили. Мародеров расстреливали на месте, с другими преступниками закон военного времени поступал не мягче.

Главной же местной достопримечательностью были горящие кучи тел посреди улиц. Профессор не мог разглядеть, но, кажется, демонов среди них не было. Значит, остались лишь пораженные порчей жители. Обычно перед точкой невозвращения проходит один час, потом жертва, даже если сохранит рассудок, уже обречена. А, учитывая длинные очереди в палатки целителей, строго охраняемых крестоносцами, шансов выжить у некоторых просто не было.

- Простите, профессор, у сэра Джеймса есть более важные дела, чем встречать вас у причала, - с изрядной долей издевки ответил воин, остановившись, пропуская растянувшуюся шеренгу солдат.

В конце на повозке везли тяжелое вооружение – пулемет. Прогресс все-таки интересная штука. Позволяет крестоносцам получать в свои руки все более и более эффективные способы для шинковки местного населения…


- Мне любопытно… - воспользовался паузой Михаил. – Как ордену удалось скрыть блокаду целого города? Такое же нельзя сделать за один день… И беженцы…

- Ваше любопытство неуместно, - отрезал сэр Уильям.

- Я лишь хочу прояснить момент касательно того, стоит ли мне умолчать о моем визите сюда по прибытии обратно в Оксфорд?

- Несомненно.

Колонна прошла мимо, и они двинулись дальше. Чем ближе к центру, тем больше было порядка. У штаба крестоносцев, которым стало красивое здание ратуши, стояли деревянные, обитые железными шипами укрепления. Пара пушек у входа, и еще несколько торчали из окон. И это только то, что видно с парадного фасада, который украшали белые флаги с красными крестами. Повсюду сновали солдаты, вооруженные саблями и ружьями. Некоторые предпочитали два револьвера, кто-то - две сабли, а кто-то - двуручный меч, как сопровождавший профессора сэр Уильям.

Приближаясь к зданию, Хэммет остановился, чтобы пропустить знаменосца со штандартом Тевтонского Ордена. Похоже, сюда отправили далеко не самый последний полк. В вопросах истребления демонов и нежити тевтонцы, конечно, уступали испанцами, но в вопросах боевых качеств соперничали с тамплиерами.

- …Похоже, вы меня не поняли, - у двери стоял джентльмен во фраке с густой седеющей бородой и цилиндром на голове. – Мне действительно необходимо увидеться с сэром Джеймсом. Это крайне важно для…

- У меня приказ, сэр, сожалею, - безразличным голосом ответил один из двух крестоносцев, охранявших укрепленные наспех двустворчатые двери.

- Это возмутительно, - взмахнув дорогой тростью из африканского дерева, он развернулся и увидел профессора.

Охранники лишь кивнули сэру Уильяму, и тот уже прошел внутрь. Но Хэммет задержался, узнав возмущенного джентльмена. Самый известный промышленник Великобритании, Исаак Лотиан Белл. Его фото часто мелькало в газетах, и профессор просто не мог упустить момента для знакомства:

- Сэр Белл, профессор Хэммет, преподаватель демонологии в Оксфорде, - быстро представился Михаил, и они обменялись рукопожатиями.

- А, так это за вами послали тот корабль, на который меня отказались взять, - довольно дружелюбно, без показной холодной вежливости, отозвался Исаак. – Я просто возмущен. Корабли приходят и отходят, до сих пор половина верфи пустует, потому что транспорта не хватает для эвакуации жителей! И мне не только запрещают разгрузить мой корабль! Но и даже причалить ему не дают, чтобы я смог покинуть это место. Больше никогда не буду иметь дело с этим пройдохой эльфом… Мне теперь придется стоять в очереди вместе с остальными! Но что это даст?! Всех беженцев отправляют в город Кан! На карантин!

- Возмутительно, - высказал свое мнение профессор, не обращая внимания на лишние уши вокруг.

- Возмутительно! И я о том же!

- Профессор, сэр Джеймсу требуется ваше незамедлительное присутствие, - устав ждать, раздраженно поторопил сэр Уильям.